Información sobre los saltamontes

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Los saltamontes son insectos que pertenecen al suborden Caelifera, dentro del orden Orthoptera. Hay alrededor de 18,000 especies diferentes de saltamontes, pero se pueden dividir en 2 grupos principales, según la longitud de sus antenas: saltamontes de cuernos largos y cuernos cortos. Los saltamontes son insectos que típicamente viven en el suelo, con patas traseras poderosas que les permiten escapar de las amenazas saltando vigorosamente. Cuando la población de saltamontes es muy alta y las condiciones ambientales son de naturaleza apropiada, algunas especies de saltamontes pueden cambiar el color y el comportamiento y formar enjambres; cuando esto sucede, se les conoce más comúnmente como langostas.

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No importa su forma, los saltamontes son comedores voraces, que devoran cereales, verduras y pastos, especialmente cuando se juntan. Esto los convierte en una plaga muy peligrosa, capaz de destruir cultivos en grandes áreas.

En algunos países, como México, China, Indonesia y varias áreas del mundo árabe, los saltamontes se utilizan como alimento, y se dice que proporcionan una importante fuente de proteínas.

Descripción y distribución

Como ocurre con la mayoría de los insectos, el cuerpo de un saltamontes se puede dividir en 3 segmentos: cabeza, tórax y abdomen.

Comenzando con la cabeza, los saltamontes presentan un par de ojos compuestos grandes, que proporcionan un amplio campo de visión e información sobre el color, la forma, la distancia y el movimiento, así como 3 ojos simples (ocelos) en la frente, que detectan la intensidad de la luz. Un par de antenas delgadas son responsables del sentido del tacto y el olfato, ya que contienen receptores olfativos y táctiles, pero son cortas y por tanto tienen corto alcance. Las piezas bucales están dirigidas hacia abajo, especialmente adaptadas para mascar, y contienen receptores gustativos. Dos palpos sensoriales se encuentran frente a las mandíbulas.

El tórax y el abdomen están segmentados. El tórax está formado por 3 segmentos, que llevan 3 pares de patas y 2 pares de alas. Todas las patas terminan en garras que están adaptadas para agarrarse, con las patas traseras particularmente poderosas, especialmente adaptadas para saltar. En la cutícula de las piernas, hay receptores especiales que son responsables de sentir la presión. Las alas anteriores son estrechas y correosas, mientras que las alas traseras son grandes, membranosas y mucho más poderosas. Los músculos que controlan estas extremidades se encuentran en el interior del tórax.

El abdomen está formado por 11 segmentos. El primer segmento está fusionado con el tórax y contiene el órgano auditivo y el tímpano, que son membranas que vibran en respuesta a las ondas de sonido, lo que permite al saltamontes distinguir los sonidos. Los segmentos 2 a 8 tienen forma de anillo y están unidos por membranas flexibles, mientras que los segmentos 9 a 11 se reducen. El segmento 9 presenta un par de cercos. Los segmentos 10 y 11 albergan los órganos reproductivos.

Numerosos pelos finos que cubren las 3 secciones de los cuerpos de los saltamontes actúan como mecanorreceptores (sensores táctiles y de viento), siendo más densos en las antenas, las palmas y los cercos. En general, el cuerpo de un saltamontes adulto mide entre 1 y 7 cm, según la especie. Los saltamontes hembras suelen ser más grandes que los machos y presentan ovipositores cortos (puntos afilados al final del abdomen) que se usan para poner huevos. Los machos, por otro lado, a veces pueden poseer estructuras especiales en las alas; éstas se usan para frotarse con las patas traseras, creando sonidos que atraen a las hembras.

Quizás la característica más definitoria de un saltamontes es su poderoso salto. Un saltamontes adulto grande puede saltar hasta un metro (un total de 20 longitudes de cuerpo) sin usar sus alas. Lo hacen extendiendo sus patas traseras grandes y poderosas y presionando contra un sustrato (ya sea el suelo, una ramita, una brizna de hierba, etc.), lo que hace que se catapulten al aire. Estos saltos se utilizan por una variedad de razones, que van desde escapar de un depredador hasta simplemente moverse de un lugar a otro. Aunque lo hacen raramente, los saltamontes también pueden volar, alcanzando una velocidad de hasta 12 km / h.

En términos de depredadores, los saltamontes tienen una variedad de ellos en cada etapa de su vida. Las moscas de abeja, los escarabajos de tierra y los escarabajos ampollas comen huevos de saltamontes. Insectos como las hormigas, algunas especies de moscas y las avispas, así como las arañas, muchas aves e incluso pequeños mamíferos se comen a las ninfas y adultos. Los saltamontes también se ven afectados por una variedad de parásitos y enfermedades. Algunos ejemplos incluyen los sarcofágidos, las moscas taquínidas y los ácaros. Spinochordodes tellinii y Paragordius tricuspidatus son dos especies de gusanos parásitos que, curiosamente, alteran el comportamiento de los saltamontes, persuadiéndolos a saltar a un cuerpo de agua cercano, causando que se ahoguen, pero permitiendo que el parásito en cuestión avance a la siguiente etapa de su vida, que se produce en el agua. Otras enfermedades que pueden sufrir los saltamontes son causadas por bacterias, numerosos virus, hongos y protozoos.

Para protegerse de tantos de estos depredadores como sea posible, los saltamontes utilizan una variedad de métodos que les permiten evitar la detección, escapar si son detectados, o evitar que los devoren si no pueden escapar. En primera instancia, a menudo usan el camuflaje, ayudados por una coloración que les permite mezclarse con el paisaje en el que se mueven. Algunas especies incluso pueden cambiar este color según su entorno, volviéndose verdes si están cerca de vegetación frondosa, amarillo arenoso si están en áreas abiertas o grises si están rodeados de rocas. Algunos saltamontes utilizan sus colores de una manera diferente, sorprendiendo a los depredadores con destellos de ala de colores brillantes; Estos, junto con los saltos energéticos, les dan tiempo para escapar. Otras especies, como el saltamontes arcoiris (Dactylotum bicolor), son aposemáticas; esto significa que tienen una “coloración de advertencia” especial que indica una toxicidad genuina para los depredadores. Esta toxicidad puede provenir de las plantas tóxicas que algunas especies comen a sabiendas, y de las toxinas que posteriormente se mantienen en sus cuerpos, y generalmente se manifiestan a través de un líquido marrón que los saltamontes “escupen” sobre sus depredadores. Los saltamontes adultos también pueden lanzarse al aire y volar, escapando del peligro inmediato.

El suborden Caelifera tiene una distribución predominantemente tropical con menos especies conocidas en las zonas templadas, pero la mayoría de las familias de insectos tienen representantes en todo el mundo. Son casi exclusivamente herbívoros y son probablemente el grupo vivo más antiguo de insectos herbívoros que mastican.

Cría y alimentación

Los saltamontes son insectos hemimetabólicos, lo que significa que no sufren metamorfosis completa. La vida típica de un saltamontes se compone de 3 etapas: huevo, ninfa y adulto. Después de aparearse, las hembras cavan un hoyo y saltan dentro con su ovipositor, poniendo los huevos de las vainas en el suelo, cerca de las fuentes de alimento, cubriendo luego el hoyo de inmediato con tierra y basura. Esto generalmente ocurre durante el verano. Lo que sucede exactamente a continuación depende de la especie. En algunas (la mayoría) de las especies, los huevos entran en diapausa después de un par de semanas de desarrollo, pasando el invierno en esta etapa, mientras que, en otras, nacen en el mismo verano en que se ponen. En las especies donde los huevos entran en diapausa, el desarrollo se reanuda tan pronto como el suelo se calienta por encima de un cierto umbral de temperatura. Cuando llega el momento, todos los huevos de una vaina generalmente eclosionan a la vez, con unos pocos minutos de diferencia. Pronto, los saltamontes saldrán de sus membranas y sus exoesqueletos se endurecerán. Aunque una ninfa por lo general se somete a unas 5 mudas antes de convertirse en un adulto, puede saltar, para moverse o huir de los depredadores, desde el primer momento.

Los saltamontes con más frecuencia habitan en campos de hierba, prados y áreas forestales, y son más activos durante el día, aunque también pueden alimentarse por la noche. No tienen nidos ni territorios demarcados, estando algunas especies dispuestas a migrar largas distancias en busca de un nuevo suministro de alimentos. La mayoría de las especies son solitarias y se juntan solo para aparearse, aunque a veces las especies migratorias se reúnen en grupos de hasta miles de millones de individuos.

La mayoría de ellos son herbívoros, comen vegetación de una amplia variedad de fuentes (incluidos cereales, vegetales, pastos, etc.), pero algunos son omnívoros, y completan sus dietas con tejidos y heces de animales. Un saltamontes adulto puede comer hasta 16 veces su propio peso.

Plagas de saltamontes

Debido a su dieta, los saltamontes pueden convertirse en plagas serias, comer grandes cantidades de follaje y afectar todo, desde pastos a vegetales. También prosperan bajo el sol, por lo que una sequía puede estimular su desarrollo y causar un aumento de la población. Cuando forman enjambres su comportamiento se modifica: entran en un estado de agitación extrema, su apetito crece y se convierten en langostas, una de las plagas más destructivas que existen. Estos enjambres llegan a los miles de millones de ejemplares de estos insectos, formando nubes que pueden diezmar completamente amplias áreas de cultivos, consumiendo no solo el follaje de las plantas, sino también los tallos, las flores, las frutas, las semillas e incluso la corteza. Como resultado, tales enjambres pueden tener efectos devastadores en las poblaciones humanas, causando hambrunas y trastornos. En 1954, por ejemplo, en Kenia, un enjambre de langostas del desierto consumió más de 200 kilómetros cuadrados de plantas silvestres y cultivadas, ocasionando una tragedia de dimensiones inimaginables.

La mejor manera de evitar que los saltamontes se conviertan en plagas es mediante la manipulación del medio ambiente. La sombra les impedirá desarrollarse en gran número, aunque su movimiento también podría verse obstaculizado al eliminar la vegetación gruesa y los márgenes del campo. Al hacer esto y desalentar el crecimiento lujoso de la vegetación, se evitará que los saltamontes se muevan fácilmente hacia los cultivos desarrollados. Una infestación con saltamontes se puede prevenir con el uso de repelentes, tanto naturales como químicos, así como mediante la introducción en la zona de depredadores naturales de saltamontes. Si quieres conocer más información sobre los distintos métodos de erradicación, consulta nuestro artículo relacionado sobre ‘’Cómo eliminar los saltamontes’’. Recuerda, una vez eliminada la plaga, que, si no se toman medidas preventivas, es muy probable que vuelvas a sufrir el mismo problema y surja una nueva generación de saltamontes. Es por ello que recomendamos también echar un vistazo a nuestro artículo sobre ‘’Cómo prevenir las plagas de saltamontes.’’

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