Información sobre las orugas

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Oruga es el nombre común de las larvas de insectos miembros del orden Lepidoptera, que es el orden que comprende mariposas y polillas. La mayoría de ellos son herbívoros, pero algunas especies de orugas también pueden ser insectívoras o incluso caníbales, mientras que otras se alimentan de otros productos animales, como las polillas que se alimentan de lana. Se sabe que estos insectos son voraces y se consideran plagas agrícolas por una buena razón. Muchas especies de polillas dañan las frutas y otros cultivos en su etapa de oruga. Algunas especies de orugas también son altamente venenosas, particularmente aquellas especies que viven en los bosques tropicales húmedos. Otras especies solo son venenosas en su forma de oruga, es decir, que una vez que se convierten en polilla o mariposa, ya no tienen veneno. Las orugas se diferencian en tamaño, color y apariencia dependiendo de su especie. Algunas son de colores muy brillantes, mientras que otras especies de orugas son bastante apagadas y no llaman la atención. Algunas especies son muy peludas, mientras que otras son muy suaves, pero en resumen todas comparten el mismo objetivo principal con su apariencia: intimidar a sus depredadores y disuadirlos de comérselos.

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Descripción y distribución de las orugas

Como ya hemos mencionado, las orugas varían en apariencia dependiendo de su especie. Se ha encontrado que muchos son de colores que les ayudan en la labor de camuflaje, para parecerse a las plantas de las que se alimentan. Las orugas también pueden imitar la apariencia de la planta, al parecer que tienen espinas. También pueden imitar objetos en el entorno que los rodea, como los excrementos de las aves, ya que su tamaño varía desde tan solo 1 mm hasta los 75 mm.

Su color puede variar de amarillo a negro, naranja, rojo, verde, azul, blanco o marrón, sin embargo, los de colores brillantes suelen ser venenosos. Además del color que tienen, las orugas utilizan otros mecanismos de defensa contra sus depredadores, como el veneno, que se mezcla con su entorno, emitiendo malos olores y pudiendo engañar a sus depredadores para que piensen que en realidad están viendo la cabeza de una serpiente.

En cuanto a su anatomía, el cuerpo de una oruga consiste en un cuerpo segmentado. Esto se divide en tres partes: una cabeza, un tórax, donde se pueden encontrar tres pares de patas articuladas con ganchos, y un abdomen, donde generalmente se ubican cinco pares de patas rechonchas. Su función principal es comer y crecer suficiente para estar preparadas para la metamorfosis final, ya que la oruga es la etapa larvaria de las mariposas y las polillas. Muchas especies solo comen las hojas de un solo tipo de planta y pasarán la mayor parte del tiempo comiendo, ya que tienen poderosas mandíbulas que están destinadas a servir a este propósito. Estas mandíbulas bien desarrolladas tienen superficies de corte muy afiladas que cortan fácilmente las hojas, ya que la oruga pica material vegetal y lo desgarra en pedazos pequeños y fácilmente digeribles. Debajo de la mandíbula están los dos maxilares, partes más pequeñas de la boca que guían la comida hacia la boca. La oruga se aferra a la comida con sus patas torácicas. Estas piernas se convertirán en las piernas del adulto, mientras que las piernas desaparecerán en la etapa adulta. En su cabeza, también tienen los ocelos, que son ojos simples que detectan la luz. Su sentido del tacto está muy evolucionado, ya que todo su cuerpo está cubierto de pelos, que son pelos sensoriales, lo que las dota de un sentido del tacto muy bien desarrollado.

La distribución de las orugas abarca todos los continentes, excepto la Antártida, ya que los lepidópteros se encuentran entre los grupos de insectos más exitosos en el campo de la adaptación al medio. Se pueden encontrar en hábitats que van desde el desierto hasta la selva tropical, desde los pastizales de tierras bajas hasta las mesetas montañosas, pero casi siempre se asocian con plantas. Con aproximadamente 174,250 especies de lepidópteros descritas, la gran mayoría se puede encontrar en los trópicos, aunque también se propagan en el resto de los continentes, con Norteamérica acumulando más de 700 especies de mariposas y más de 11,000 especies de polillas, y Australia alrededor de 400 especies de mariposas y 14.000 especies de polillas. Se pueden encontrar principalmente en los huertos y se alimentan de árboles como: manzanos, cerezos, perales, e incluso en árboles de madera dura, como el roble, la haya, el tilo, el olmo, el abedul, el espino y el avellano. Incluso llegan a atacar grosellas.

Comportamiento y mecanismos de defensa

La gran ingesta de comida que supone una oruga la convierte en una presa atractiva, por lo que muchas especies utilizan el camuflaje para protegerse de los depredadores. Como muchos animales se alimentan de orugas, debido a que son ricos en proteínas, han desarrollado a lo largo de los años varios mecanismos de defensa. Además de aquellos destinados a protegerlos de los depredadores, también han desarrollado defensas contra condiciones físicas adversas como condiciones ambientales extremadamente frías, calientes o secas.

Algunas orugas son venenosas para sus depredadores. Obtienen su toxicidad de las plantas que comen. Generalmente, las larvas de colores brillantes son venenosas; su color es un recordatorio de precaución para los depredadores acerca de su toxicidad. Algunas orugas venenosas incluyen la oruga monarca y la oruga de la Battus philenor.

Algunas orugas se mezclan con su entorno extraordinariamente bien. Muchas tienen un tono verde que coincide con su planta huésped. Otras buscan objetos no comestibles, como los excrementos de las aves, como la larva de la mariposa cometa.

Algunas orugas tienen manchas oculares que las hacen parecer un animal más grande y peligroso, como una serpiente.

Algunas orugas se encierran en una hoja doblada u otro escondite.

Algunas orugas pueden emitir malos olores para alejar a los depredadores. Tienen un osmeterium, una glándula con forma de horquilla y de color naranja en el cuello que desprende un olor fuerte y desagradable cuando la oruga está amenazada. Esto mantiene alejadas a las avispas y moscas peligrosas que intentan poner huevos en la oruga.

Las defensas químicas están representadas en su mayoría por las cerdas espinosas o pelos largos y finos con puntas desmontables, que provocan irritación en el atacante por medio de su alojamiento en la piel o las membranas mucosas del depredador atacante. Algunas otras especies utilizan las plantas de las que se alimentan, extrayendo toxinas que las hacen tener un sabor desagradable para la mayoría de sus depredadores. Aunque algunas plantas contienen toxinas que están destinadas a protegerlas de los herbívoros, algunas orugas han desarrollado contramedidas que les permiten comer las hojas de tales plantas tóxicas. Aunque no se ven directamente afectadas por el veneno, las orugas lo retienen en su cuerpo, haciéndolas altamente tóxicas para los depredadores. Las defensas de oruga más agresivas son las cerdas asociadas con las glándulas del veneno. Estas cerdas se denominan pelos urticantes y el veneno que producen puede actuar como un anticoagulante lo suficientemente poderoso como para causar que un humano sufra una hemorragia mortal. Esto sucede, por ejemplo, en el caso de la Taturana Oblicua.

En cuanto a comportamiento, las orugas pueden considerarse máquinas de comer, ya que se alimentan constantemente, para prepararse para la siguiente etapa de vida tras su metamorfosis como mariposa. La mayoría de las especies se despojan de su piel 3-4 veces debido al rápido crecimiento de sus cuerpos. Comienzan su vida comiendo la cáscara de su huevo y luego devorando la planta en la que están paradas. Pasan por las hojas de su planta huésped vorazmente, cosa que las hace ser vistas como grandes plagas agrícolas. Como se mencionó anteriormente, la mayoría de las especies son herbívoras, con una dieta normalmente restringida a una sola especie de planta. Pero también hay especies que se alimentan de huevos de otros insectos, larvas de hormigas o pulgones. También se sabe que las especies más grandes usan su seda para formar trampas y capturar caracoles.

En su mayoría son nocturnos, escondiéndose en la base de las plantas durante el día y saliendo a alimentarse por la noche. Una oruga pasa la mayor parte de su vida arrastrándose y devorando su fuente de alimento. Pero cuando es hora de convertirse en adulto, la mayoría de las orugas comienzan a alejarse de lo que han estado comiendo. Encuentran un lugar resguardado y seguro en el que se puede pupar, acción que tiene lugar dentro de una capa protectora conocida como crisálida.

Las orugas como plagas

Aunque la mayoría de las mariposas y polillas que emergen de la crisálida son beneficiosas (excepto las polillas de la ropa), las orugas, por otro lado, pueden causar mucho daño debido de su intensiva dieta. Especialmente porque prefieren hacer dieta en una sola especie de plantas, la oruga puede causar mucho daño a los huertos y cultivos monoculturales. Los enjambres de orugas gregarias pueden hacer más mal que bien, llegando a deshojar por completo grandes franjas de bosques y causando la muerte de los árboles. Las cerdas o pelillos de algunas especies pueden causar alergias e irritación extrema en animales y humanos, a veces tan severas que requieren hospitalización.

En las plantas que son atacadas, podrás ver las orugas, que se arrastran y alimentan de las hojas, brotes y frutos. La fruta tendrá orificios de forma parecida a una cucharilla, por lo que no serán comestibles, serán inútiles para la venta y, por lo tanto, tendremos un producto perdido que afecta económicamente a la cosecha anual.

Desafortunadamente, muchas especies se han vuelto resistentes a los pesticidas que se usan en su contra, e incluso si las plantas desarrollan mecanismos de resistencia a ser comidas por las orugas, incluida la evolución de toxinas químicas y barreras físicas como los pelos, estos mecanismos de defensa son también superados y esquivados con el tiempo por las orugas mediante la evolución de los mecanismos de resistencia en estos insectos.

Las orugas pueden representar un peligro para la salud humana, ya que los vellos de las orugas que contienen veneno pueden causar lesiones que van desde la urticaria de la dermatitis y el asma atópica hasta la insuficiencia renal y la hemorragia intracerebral. Los pequeños pelillos ingresan fácilmente a los edificios a través de los sistemas de ventilación y se acumulan en ambientes interiores debido a su pequeño tamaño, lo que dificulta la expulsión de los mismos. Esta acumulación aumenta el riesgo de contacto humano en ambientes interiores. Los efectos más comunes son las erupciones en la piel que aparecen después de un contacto con la oruga, que en realidad es una forma de reacción alérgica.

Cuando se trata con una plaga de orugas, debes tener cuidado y usar guantes y equipo de protección en todo momento. La eliminación de refugios o nidos de orugas que haya en las plantas debe hacerse con cuidado, para evitar cualquier irritación o reacción alérgica causada por el contacto directo de tu piel con los insectos. Lo mejor que puedes hacer es tratar de prevenir estas infestaciones, buscando masas de huevos en el otoño y destruyéndolas antes de que puedan incubar. Sin embargo, si es ya demasiado tarde, intenta usar insecticidas que puedan ayudar a mantener a la población bajo control. A pesar de que las larvas son muy resistentes a los pesticidas, puedes afectar a los adultos que se están preparando para poner la próxima generación de huevos, frenando así el crecimiento y erradicándolos lentamente.

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